Come è stata vinta la Valley: la nascita della tecnologia nella Silicon Valley

chip di computer

Robert Metcalfe è un personaggio intrigante. Ha conseguito diversi diplomi universitari, scrive una colonna tecnologica sindacata a livello nazionale, ha gestito per diversi anni una fattoria di 400 acri nel Maine e nel 1979 ha co-fondato una piccola azienda della Silicon Valley chiamata 3Com. E un'altra cosa: insieme al buon amico David Boggs, ha inventato Ethernet. Giusto. Inventato. Ethernet.

Ma Metcalfe è anche responsabile di alcune delle citazioni e delle previsioni tecnologiche più importanti del nostro tempo. Nel 1995 ha previsto un crollo totale di Internet per l'anno successivo. Presto da allora in poi, ha predetto il crollo della rete wireless. Eppure, per quanto fosse sbagliato su entrambi i fronti, Metcalfe aveva altrettanto ragione quando ha detto, a proposito dei suoi terreni di lunga data, "La Silicon Valley è l'unico posto sulla Terra che non sta cercando di capire come diventare Silicon Valley.

La Silicon Valley è l'hub high-tech del mondo. È stata definita la Hollywood delle startup, la Firenze dell'era dell'informazione, il ground zero della rivoluzione tecnologica e, semplicemente, "uno stato d'animo". È la patria di rivali come Intel e AMD, Yahoo e Google, LinkedIn e Facebook. Tra tanti, molti altri.

La cosa divertente della "Valley", o almeno dei suoi giorni pionieristici come epicentro tecnologico: c'è una percezione popolare là fuori che Apple, Microsoft e microcomputer fossero lì per assistere alla sua nascita, in effetti per causarne la nascita. Ma una tale nozione non potrebbe essere più lontana dalla verità. Il fatto è che molto prima che Gates e Allen, Jobs e Wozniak fossero persino luccichii negli occhi dei loro papà nerd, la Valley alla fine conosciuta come Silicon era in movimento.

La torre d'avorio che ha messo radici

C'era una volta la regione a sud della baia di San Francisco, a nord della città di Gilroy e delimitata dalle montagne di Santa Cruz e dalla catena costiera a ovest e ad est, era conosciuta come Santa Clara Valley, così chiamata dai missionari. Un secolo dopo fu soprannominato ufficiosamente "The Valley of Heart's Delight". E per una buona ragione. E ' stata una valle, ed era pieno di delizie - fiori, frutteti e piante letteralmente a perdita d'occhio. Un paradiso agricolo, benedetto da un clima di crescita perfetto e da agricoltori più che disposti a prendersi cura dei campi. E un luogo di vacanza estiva per ricchi californiani le cui ville eleganti erano tra le bellezze.

valle del piacere del cuore

Ma insieme all'agricoltura arrivò il governatore dello stato della California, un tipo benestante di nome Leland Stanford. Stanford acquistò 650 acri di terreno nel 1876, 8.000 acri in più pochi anni dopo, e quando la morte indotta dal tifo del suo unico figlio innescò un piano selvaggiamente nobile per assistere i bambini della California, nel 1891 aprì la Stanford University nel cuore di quello che un giorno sarebbe stata la Silicon Valley. Leland Stanford morì solo due anni dopo, e sua moglie Jane nel 1905, ma l'università che portava con orgoglio il loro nome continuò a combattere.

Stanford, ovviamente, è diventata una delle migliori università del mondo. Ma in retrospettiva, deve anche essere considerato il motore che ha guidato l'eventuale ascesa dell'area come mecca tecnologica. E le ragioni erano molte.

La fine del secolo all'università di Stanford
La Stanford University all'inizio del secolo

Primo, c'era la posizione di Stanford. La vicina San Francisco ha trovato gran parte dei suoi primi bisogni elettrici attraverso dighe idroelettriche, e gran parte della ricerca sulla trasmissione di energia a lunga distanza si sarebbe svolta a Stanford. San Francisco era anche un hub marittimo in un momento in cui l'interesse per le comunicazioni radio da nave a costa era esploso e di nuovo Stanford ne era un beneficiario.

Il fatto che Stanford avesse un forte pregiudizio regionale, sopportato per la maggior parte dal suo relativo isolamento dagli Stati Uniti orientali molto più popolosi, di certo non fece male. Né il fatto che nel 1951, molti anni nel futuro ma molto prima che il termine "Silicon Valley" fosse stato coniato, l'università ha scelto di affittare ampie porzioni del suo enorme tratto di terra alle aziende tecnologiche. Ma stiamo andando oltre noi stessi.

Allontanandosi dalla terra

Per trovare quello che è probabilmente l'evento seminale nella metamorfosi da Valley of Heart's Delight a nucleo tecnologico mondiale, abbiamo parlato con un tizio di nome David Laws. Laws conosce la Silicon Valley. È un curatore presso il multimilionario Computer History Museum della Valle. È l'autore di "Silicon Valley: Exploring the Communities Behind the Digital Revolution" e ha trascorso quarant'anni lavorando nella regione con importanti aziende tecnologiche come Advanced Micro Devices e Fairchild Semiconductor (più su Fairchild tra un momento). E di recente ha sviluppato un'app per iPhone denominata "Silicon Valley Roots and Shoots", una "guida interna alle aziende, alle persone e ai prodotti che hanno creato questo vivace centro di innovazione high-tech".

cyril elwell
Cyril Elwell

Laws racconta la storia di un australiano di nome Cyril Elwell. Elwell, non solo laureato ma anche istruttore a Stanford, aveva un profondo interesse per la tecnologia radio e nel 1909 acquistò i diritti statunitensi su una tecnologia di trasmissione radio inventata in Europa da Valdemar Poulsen. La straordinaria invenzione di Poulsen, chiamata "convertitore ad arco" o "Poulsen Arc", è stata uno dei primi gadget in assoluto a trasmettere il suono tramite onde radio.

Il potenziale su larga scala del dispositivo non è stato completamente compreso da molti, anche se certamente lo è stato Elwell, che, insieme a un consorzio di colleghi appassionati di radio e istruttori di Stanford, ha sviluppato e perfezionato la tecnologia. Ben presto formò la Poulsen Wireless Telephone & Telegraph Company, si avvalse dell'assistenza del noto inventore americano Lee DeForest e iniziò a presentare il concetto di trasmettitori ad arco alla Marina degli Stati Uniti.

L'attività di Elwell fu infine ribattezzata Federal Telegraph Company e la Poulsen Arc trovò la sua strada a bordo di numerose corazzate della prima guerra mondiale. È interessante notare che sarebbe stato uno degli altri progetti di ricerca chiave di Lee DeForest, il tubo a tre elementi chiamato "DeForest Audion", che alla fine ha soppiantato Poulsen Arc della Federal Telegraph come dispositivo radio da nave a riva preferito un decennio dopo. Ma non prima che Elwell e le sue imprese si fossero affermate come quella che oggi è considerata da molti la prima importante industria commerciale non agricola della regione.

La storia di Bill e Dave

Come gran parte degli Stati Uniti, la Valley of Heart's Delight avrebbe visto pochi progressi o sviluppi negli anni della prima guerra mondiale e della Grande Depressione. Ma la scena era pronta per il prossimo balzo in avanti quando un giovane di nome Fred Terman tornò alla sua scuola di specializzazione per insegnare la sua passione: l'ingegneria elettrica. L'anno era il 1925 e il "padre della Silicon Valley", nel mezzo di un grave attacco di tubercolosi, era tornato a casa.

Fred Terman
Fred Terman

Non ci volle molto a Terman per salire di livello dopo la sua guarigione, e verso la metà degli anni '30 era professore e presidente del Dipartimento di ingegneria elettrica di Stanford, un perfetto trespolo da cui attuare il suo piano. Come ci dice David Laws, "Molti laureati di Stanford sono dovuti tornare ad est per un lavoro, e Terman non è piaciuto per niente". In breve, Terman voleva disperatamente mantenere viva la visione originale di Stanford creando posti di lavoro locali per i laureati del suo programma. Ed era disposto a diventare non convenzionale per farlo.

Lo fece nel 1938 quando aiutò due di questi laureati, li chiameremo Bill e Dave, a trasformare un concetto in realtà. Sembra che Terman avesse recentemente appreso di un dispositivo chiamato "oscillatore con regolazione della resistenza", un gadget promettente ma apparentemente incompleto che Terman pensava potesse essere trasformato in un prodotto tangibile. Spiegò la sua idea a Bill, che a sua volta lo disse a Dave e poi si mise a escogitare le modifiche necessarie. Ben presto nacque l '“oscillatore audio”.

Era chiaro a tutti e tre gli uomini che il prototipo di Bill era un vincitore. In pochi mesi, Terman si era assicurato una sovvenzione di $ 1.000 e Bill e Dave erano tornati nella Valley per costruire altre versioni della loro miscela. Certo, il loro primo "negozio" non era che un semplice garage sul retro della casa di Bill e Dave affittata a Palo Alto, ma quando la Walt Disney Company acquistò otto oscillatori audio come attrezzatura per il test del suono per il suo film rivoluzionario Fantasia, e quando in seguito arrivarono altri ordini , il loro magro ambiente sembrava decisamente sontuoso.

Che fine hanno fatto Bill e Dave? Hanno unito i loro cognomi e hanno formato Hewlett-Packard.

Incubare il sogno

Ma Stanford non era affatto finito. Anche prima che la Disney avesse debuttato Fantasia, un altro professore di Stanford, William Hansen, stava facendo la sua parte per costruire la Valley attraverso la fusione di interessi privati ​​e accademici. Sembra che due fratelli, Sigurd e Russell Varian, quest'ultimo in possesso di un master in fisica presso - avete indovinato - Stanford, stessero cercando di trovare un modo migliore per rilevare gli aeroplani in situazioni di visibilità limitata. I venti di una potenziale guerra stavano soffiando pesantemente in Europa, ei fratelli Varian erano patriottici come vengono.

varian brotheres, william hansen e klystron
I fratelli Varian

Ad Hansen è piaciuto quello che ha visto e ha trovato loro spazio a Stanford per lavorare sul loro progetto. Secondo le leggi, Stanford ha anche investito $ 500 con un accordo che avrebbe condiviso equamente le royalty future di eventuali future invenzioni di Varian. Per farla breve: nel 1937 i fratelli Varian formularono il klystron, che divenne rapidamente un componente essenziale nella tecnologia radar.

I fratelli Varian hanno continuato a inventare un sacco di cose interessanti, e Laws ci dice che i rendimenti finanziari, per Stanford, sono stati nell'ordine di molti miliardi di dollari. Il fatto che i Varian abbiano infine fondato la Varian Associates, una delle prime importanti società high-tech della Silicon Valley e un punto fermo della Valley fino al 1999, è una conclusione appropriata a questa storia tipicamente simbiotica della Valley.

Tali storie non erano rare negli anni della formazione. Infatti, durante la seconda guerra mondiale, Laws afferma che “molte aziende hanno utilizzato competenze affinate nella Silicon Valley per applicazioni di difesa. C'era un gruppo di aziende produttrici di microonde (le frequenze delle microonde sono utilizzate nei ricevitori radar) nella Valle ". Ma dopo la guerra, Stanford, come molte istituzioni, cadde in tempi semi-duri. E ancora una volta, è stato Fred Terman a soccorrerlo in una mossa che ha posto le basi per tutto ciò che è successo da allora.

Dice Laws: "Quando Leland Stanford morì, il suo testamento stabilì che la terra che aveva lasciato per Stanford non poteva essere venduta". Ma non ha detto che non poteva essere affittato.

Stanford Industrial Park circa 1950
Stanford Industrial Park circa 1950

Nel 1951, Stanford aprì lo Stanford Industrial Park, una regione inizialmente immaginata dall'università per qualsiasi tipo di attività, ma Terman la vide come un centro tecnologico. E lo ha promosso come tale. I primi inquilini chiave includevano Varian Associates, Hewlett Packard e General Electric. Il dado era stato tratto.

Dramma nella valle del piacere del cuore

Se Fred Terman era il padre della Silicon Valley, William Shockley era il suo geniale, irritabile, estremamente controverso padrino . È stato detto che Shockley è l'uomo che ha portato il silicio nella Silicon Valley (è stato anche considerato un eretico), e il suo ruolo non solo nella Valley ma in tutte le cose high-tech non può essere sottovalutato.

Nato a Londra ma trasferito nel cuore della valle, Palo Alto, mentre era ancora un bambino, Shockley si presume si sia innamorato della fisica quando il suo vicino, un insegnante di fisica a Stanford, ha parlato con lui dell'argomento. Man mano che cresceva, ci si dedicava avidamente, prendendo lauree e un dottorato lungo la strada (curiosamente non a Stanford). La sua passione fu ripagata nel 1947 quando lui e altri due scienziati che lavoravano con lui al Bell Telephone Lab del New Jersey, John Bardeen e Walter Brattain, inventarono il… aspetta… il transistor.

Un evento rivoluzionario per essere sicuro - e uno che gli è valso un premio Nobel - la svolta ha tuttavia rivelato il lato oscuro di Shockley, un lato che avrebbe mostrato regolarmente con il passare degli anni. Non contento di condividere il merito con i suoi colleghi Bell Labs, ha cercato di dimostrare che il suo posto nella storia era più meritato. Alla fine ha fallito nella sua missione, lasciando Bell nel processo, alienando i colleghi e generando una reputazione che lo avrebbe preceduto ovunque andasse.

William Shockley
William Shockley

Shockley sarebbe riemerso abbastanza presto, come capo del reparto nel 1956 degli Shockley Semiconductor Labs nella città di Mountain View, nella valle. In quello che ci dice Laws era essenzialmente un banco di frutta in affitto, si è proposto di dimostrare che i transistor al silicio contro il germanio erano la via del futuro - una teoria iniziata alla Texas Instruments due anni prima.

Shockley inizialmente ha cercato di assumere ex colleghi per unirsi alla sua crociata, ma sentendo il pungiglione del rifiuto troppe volte ha invece reclutato una collezione di giovani, brillanti ingegneri locali. Tra i dipendenti di Shockley c'erano il fisico di Philco, il talentuoso Robert Noyce e il futuro capo di Intel Gordon Moore.

Ma mentre Shockley sapeva chiaramente come trovare il talento, altrettanto chiaramente non sapeva come affrontarlo una volta arrivato. L'accordo durò tutto un anno, quando otto degli ingegneri - ora noti come The Traitorous Eight - smisero. Noyce (futuro co-fondatore di Intel, soprannominato il "sindaco della Silicon Valley") inizialmente espresse riserve sul lasciare l'azienda, ma secondo Laws, "sebbene in qualche modo andasse d'accordo con Shockley, era convinto dagli altri ad andarsene".

Le voci sulla paranoia di Shockley abbondavano. In effetti, lo stesso Moore ha discusso apertamente di molti degli incidenti più bizzarri. In uno, ha costretto i suoi dipendenti a fare i test della macchina della verità. In un altro, ha accusato i membri del suo staff di posizionare maliziosamente oggetti appuntiti dove le persone potrebbero facilmente tagliarsi. Ha intenzionalmente nascosto le informazioni ai membri del team in modo che non fossero mai abbastanza sicuri su cosa stessero lavorando, e si dice che alla fine abbia ridotto la ricerca sui semiconduttori a base di silicio.

Cose più piccole e migliori

Shockley avrebbe lasciato l'industria elettronica diversi anni dopo, dilettandosi con la genetica e l'eugenetica (lo studio delle differenze razziali nell'intelligenza umana) e facendo una serie di commenti mentre invecchiava che potevano essere considerati solo xenofobi. The Traitorous Eight, nel frattempo, è andato a cose molto più grandi e migliori. Si sono incontrati con Sherman Fairchild di Fairchild Camera and Instruments, con sede sulla costa orientale, con una proposta per formare una società di semiconduttori nella Silicon Valley. Il risultato è stato Fairchild Semiconductors.

primo transistor planare fairchild
I primi transistor planari fairchild

Laws ci dice che Sherman Fairchild ha investito pesantemente nella sua nuova società, per un importo di due milioni di dollari, ben lungi dall'essere una cifra irrisoria nel 1957. Ma quell'investimento doveva ripagare alla grande. Secondo Laws, “Lo Sputnik (il primo satellite artificiale al mondo) è stato attivato in pochi mesi e c'era un'enorme pressione per ridurre i carichi utili dei satelliti americani attraverso l'uso di transistor. E i ragazzi di Fairchild avevano un modo migliore per costruire transistor. " In pochi mesi, Fairchild Semiconductors aveva introdotto i primi circuiti integrati al mondo.

"Ma dopo sei mesi", continua Laws, "hanno ricevuto feedback che c'erano incongruenze nei loro transistor. Così hanno inventato il "processo planare", il metodo principale con cui vengono costruiti tutti i circuiti integrati moderni. Prima di questo, potevi montare tre o quattro transistor su un chip con molta agonia, ma con questo processo è diventato molto più semplice ".

In effetti, dice Laws, è stato Jean Hoerni, membro di Traitorous Eight e fondatore di Fairchild, a meritare il Premio per il romanzo ricevuto da Shockley. “È stato brillante. Aveva un dottorato in matematica, un dottorato in fisica, ed è lui che ha inventato il processo planare che permetteva di creare transistor dal silicio invece che dal germanio. Ha cambiato il panorama. "

Dire che Fairchild Semiconductors è stato il trampolino di lancio per la Silicon Valley moderna non è lontano dal segno. Molte delle sue persone sono passate a dirigere altre imprese tecnologiche e le sue spinoff dirette includono National Semiconductor e AMD. Ancora oggi, Fairchild è nelle notizie - trasferendo la sua sede centrale solo pochi mesi fa nella Silicon Valley dopo un periodo pluriennale nell'est.

Rastrellare il fango e fare nomi

A metà degli anni '60, dice Laws, la Valley era un luogo vibrante come si poteva trovare. “Le persone ribollivano di idee. Molte aziende si stavano ritirando. La più famosa è la Intel, ovviamente, che Moore e Noyce formarono (nel 1968) dopo aver lasciato Fairchild. Ma ce n'erano molti altri da dove proveniva Intel ".

E poi c'era Walker's Wagon Wheel.

ruota del carro del camminatoreInaugurato negli anni '60, il Wagon Wheel era il luogo in cui la gente tecnologica si incontrava, salutava e mangiava un hamburger - che si diceva fosse delizioso - e, naturalmente, si liberava con qualche cocktail. Ora è andato - chiuso nel 2000 e demolito tre anni dopo - ma ai tempi quei cocktail e alcuni filati ben lubrificati erano tutti necessari a un uomo di nome Don Hoefler.

Hoefler, vedi, era una specie di giornalista. Diciamo "una specie" perché un giornalista che vive nella Valley durante quello che è stato probabilmente il suo periodo più innovativo avrebbe dovuto avere molto di cui scrivere senza diventare del tutto sensazionalistico. Ma Hoefler aveva altre idee. A partire dal gennaio del 1971, prima ancora che Gates e Jobs si diplomassero al liceo, pubblicò l'edizione inaugurale della sua scheda homebrew, Electronic News. Ed era ... succoso.

Per essere onesti, l'Electronic News non era la risposta della Valley al National Enquirer. Il giornale di Hoefler era, tuttavia, perfettamente in grado di andare dietro le quinte nel luogo in cui personalità e affari si incontrano, dove le informazioni privilegiate e le voci su mosse e tendenze aziendali formano una grande sfera di intrighi. Laws ci dice: “Era un tafano. Si sedeva al bar e teneva le orecchie aperte, e c'era molta trepidazione tra i vertici del settore della sua newsletter ".

Ma Hoefler si distingue per qualcos'altro. C'era un termine che faceva il giro in quei giorni, un termine che riassumeva succintamente quello che era diventata la Valley of Heart's Delight ai tempi dell'esplosione della rivoluzione tecnologica. È stato sostenuto da Fairchild, Shockley, Hoerni e tutti gli altri intrinsecamente coinvolti nel modo in cui si sarebbe svolto il futuro dell'uomo con l'elettronica high-tech. Quell'espressione era "Silicon Valley" e Hoefler, nel numero di debutto del suo riassunto commerciale, fu il primo a coniare in un forum pubblico. Il fatto che continuasse a usarlo lo cementerebbe nel lessico. E mentre la Valley of Heart's Delight svaniva sullo sfondo, la sua sostituzione ha raggiunto altezze mondiali.

E poi c'era Moore

Nel 1965, il futuro capo di Intel e un uomo venerato come troverai nell'high-tech, Gordon Moore, postulò che il numero di transistor su un chip raddoppierà circa ogni due anni. L'ampiezza di questa teoria, ora notoriamente nota come Legge di Moore, non può essere sottovalutata, poiché da allora si è dimostrata stranamente profetica. Racconta la storia del potere e della miniaturizzazione e ha posto le basi per personal computer, notebook, telefoni cellulari, iPod, esplorazione spaziale, progressi della salute e tutto ciò che l'industria ha prodotto da allora.

Gordon Moore di Fairchild
Gordon Moore di Fairchild

Ma mentre la legge di Moore si è certamente dimostrata vera, con implicazioni sconcertanti, di certo non racconta l'intera storia. Non dice che non esiste una formula magica. In effetti, secondo David Laws, mantenere viva la Legge di Moore richiede un'enorme dedizione, una ricerca seria e un duro lavoro senza fine. Laws afferma: "Gordon Moore ha detto che era possibile e gli ingegneri sono stati picchiati per anni per farlo".

Nel 1972, i prototipi dei primi videogiochi in piedi erano stati provati a Sunnyvale, la Andy Capp's Tavern della California. I primi microcomputer erano stati progettati e le persone responsabili della moderna iterazione di quella che ora era ufficialmente conosciuta come Silicon Valley stavano muovendo i primi passi verso la fama, la fortuna e la rivoluzione tecnologica.

Non sarebbero niente senza tutto ciò che è venuto prima.