7 minuti di terrore: ecco come andrà a finire l'atterraggio del rover su Marte

Mars rover in atterraggio

Costruire un drone all'avanguardia e portarlo su Marte è già abbastanza difficile, ma il mangiarsi le unghie non è finito quando arriva. Far atterrare il rover da 2,5 miliardi di dollari tutto d'un pezzo è un compito a sé stante. Con il settimo rover su Marte della NASA, Curiosity, che atterra sul Pianeta Rosso il 6 agosto, l'agenzia ha pubblicato "7 Minutes of Terror", un video drammatico, come lezione di un profano sulle complessità ingegneristiche del faticoso atterraggio di sette minuti.

La curiosità è stata inviata con l'unico scopo di scoprire se la vita esisteva una volta o forse esisteva su Marte. A differenza dei suoi predecessori, Spirit e Opportunity, Curiosity non cadrà sul pianeta in una tuta a bolle, rimbalzando lungo la superficie marziana fino al riposo. Questa volta il processo di atterraggio utilizza la tecnologia della propulsione a getto, consentendo alla nave del rover di librarsi e abbassare Curiosity sul terreno roccioso sottostante utilizzando corde appositamente progettate.

I sette minuti di terrore, o come gli scienziati della NASA chiamano questo intervallo di tempo, Entry, Descent, Landing (EDL), iniziano quando la nave del rover tocca la parte superiore dell'atmosfera marziana. A differenza dell'atmosfera terrestre, che rallenta il precipitare degli oggetti, l'atmosfera marziana è 100 volte più sottile. Ciò significa che l'atmosfera di Marte mantiene una resistenza sufficiente a distruggere potenzialmente il velivolo durante la discesa, ma non abbastanza da rallentare il veicolo. L'ingresso riscalderà lo scudo termico del veicolo fino a 1.600 gradi Celsius (2.912 Fahrenheit).

In soli sette minuti tra l'entrata e l'atterraggio, il velivolo deve rallentare da 13.000 miglia orarie a zero. A peggiorare le cose, ci vogliono 14 minuti perché il segnale radio della NASA, che controlla il velivolo, raggiunga il veicolo.

Con i progressi tecnologici odierni e la crescita dell'industria spaziale privata, la NASA non sarà l'unica organizzazione che ha pianificato di esplorare Marte. La società privata Mars One si sta imbarcando in una missione che prevede di inviare 20 astronauti a colonizzare definitivamente il pianeta rosso entro il 2023. Possiamo aspettarci che entità private integrino o addirittura superino l'esplorazione dello spazio della NASA, in particolare all'indomani dei tagli al budget della NASA. Questa missione su Marte potrebbe benissimo essere tra le poche rimaste prima che la necessità di inviare i rover finisca.