La propaganda sui social media è più che raddoppiata, ma non incolpare i robot

I robot comunemente si assumono la colpa della propaganda sui social media, ma un recente studio dal Regno Unito suggerisce non solo che le campagne di disinformazione politica organizzata sono più che raddoppiate negli ultimi due anni, ma che i robot occupano il secondo posto rispetto alla manipolazione gestita dall'uomo.

Lo studio Global Disinformation Order, condotto dall'Università di Oxford, ha trovato prove di manipolazione dei social media da parte di un'agenzia governativa o di un partito politico in 70 paesi, con un aumento da 48 nel 2018 e 28 nel 2017. Lo studio raccoglie dati ogni anno dal 2017. , ma suggerisce che la propaganda politica ha sfruttato i social media negli ultimi dieci anni.

Lo studio, co-autore di Samantha Bradshaw e Phillip N. Howard, raccoglie rapporti da tutto il mondo sulle truppe informatiche, definite come "attori del governo o di partiti politici incaricati di manipolare l'opinione pubblica online". Mentre il rapporto si concentra sulla propaganda che può essere ricondotta a un'agenzia governativa, un politico o partiti politici, i ricercatori hanno trovato un coordinamento formale con società di comunicazione private e in oltre il 40% dei paesi, organizzazioni civiche e cittadini.  

Gran parte della propaganda è creata da persone reali: l'87% dei paesi utilizza account umani rispetto all'80% dei paesi che utilizzano i bot. In alcuni casi, lo studio ha persino identificato paesi che assumono studenti o gruppi di giovani per la propaganda computazionale, tra cui Russia e Israele.

L'aumento nei paesi con disinformazione organizzata è probabilmente in parte un aumento dell'attività, ma è anche gonfiato dalla crescente capacità di rilevare tale attività. “Il numero di casi che abbiamo identificato è stata la cosa più sorprendente dello studio di quest'anno. In parte, la crescita ha a che fare con un maggior numero di attori statali che vedono i social media come uno strumento di potere geopolitico ", ha detto a Digital Trends Bradshaw, coautore dello studio e ricercatore presso il Computational Propaganda Project. “Ma non tutti i casi erano nuovi, di per sé. Molti erano esempi più vecchi che sono stati scoperti da giornalisti e altri ricercatori indipendenti, che ora sono dotati di strumenti migliori e un vocabolario migliore per identificare i casi di propaganda computazionale nel contesto del proprio paese ".

Quest'anno, i ricercatori hanno anche identificato una nuova categoria di account utilizzati per la manipolazione: oltre agli account umani, agli account bot e agli account "cyborg" che utilizzano entrambi, il 7% dei paesi ha violato o rubato account reali da utilizzare nelle loro campagne. Guatemala, Iran, Corea del Nord, Russia e Uzbekistan erano tra i paesi che utilizzavano account violati o rubati.

Più della metà dei paesi con prove di propaganda politica - 45 su 70 - ha utilizzato la tattica durante le elezioni. Tra questi esempi, suggerisce lo studio, ci sono politici con falsi follower, annunci mirati che utilizzano media manipolati e micro-targeting.

Quindi che tipo di informazioni stanno utilizzando le campagne? L'attacco all'opposizione politica è stato il più diffuso, nell'89% dei paesi, seguito dalla diffusione di propaganda pro-governo o pro-partito e il 34% dalla diffusione di informazioni destinate a creare divisione.

Mentre quasi il 75% utilizzava tattiche come meme, notizie false e video, le tattiche rientrano anche in tipi di manipolazione più nascosti al di là dei media condivisi. Circa il 68% ha utilizzato troll sponsorizzati dallo stato per attaccare gli oppositori, come giornalisti e attivisti. Molti hanno anche utilizzato gli strumenti di segnalazione per censurare il discorso, sperando che il processo automatizzato rimuoverà il contenuto che non viola le regole della piattaforma. Un altro 73% dei paesi inonda gli hashtag per diffondere un messaggio.

La maggior parte dell'attività delle cyber-truppe rimane sul più grande social network, Facebook, ma i ricercatori hanno visto un aumento delle campagne su piattaforme incentrate su foto e video, inclusi Instagram e YouTube. I ricercatori hanno anche notato una maggiore attività su WhatsApp.

Gli Stati Uniti si sono classificati nel gruppo "ad alta capacità di truppe informatiche", il che indica un'operazione a tempo pieno con un grande budget incentrato sulla propaganda sia interna che straniera. Il rapporto suggerisce che gli Stati Uniti utilizzano disinformazione, dati e amplificazione artificiale di contenuti da account umani, bot e cyborg (o misto uomo-bot). Lo studio ha anche mostrato prove che gli Stati Uniti hanno utilizzato tutte e cinque le categorie di messaggi incluse nello studio: supporto, attacco all'opposizione, distrazione, divisioni alla guida e soppressione.

Bradshaw afferma che le società di social media dovrebbero fare di più per creare un posto migliore per connettersi e discutere di politica. “Determinare se un post fa parte di una campagna di manipolazione non è un compito facile. Spesso è necessario esaminare le tendenze generali sui social media e la conversazione in corso su un argomento particolare ", ha affermato.

Mentre Bradshaw afferma che il rilevamento della disinformazione non dovrebbe essere lasciato esclusivamente all'utente, alcune informazioni errate possono essere raccolte cercando account che pubblicano in più lingue, conducendo ricerche di immagini inverse e utilizzando strumenti online gratuiti per rilevare account automatici.  

Lo studio del 2019 evidenzia i cambiamenti nella propaganda politica che esistevano molto prima di Internet, ma probabilmente ha sfruttato i social media per un decennio. Gli autori dello studio concludono il rapporto con una domanda: “Le piattaforme di social media stanno davvero creando uno spazio per la deliberazione pubblica e la democrazia? O stanno amplificando contenuti che mantengono i cittadini dipendenti, disinformati e arrabbiati? "